Interview: Alumnus Kitty Smeeten van Hands Off My Chocolate over passie voor chocolade

Als ik aankom bij het pand waar Hands Off My Chocolate van alumnus Kitty Smeeten en haar team zit, moet ik even zoeken. Kitty gaf van tevoren al aan dat ze net verhuisd zijn en zo ziet het pand er inderdaad uit: het is pas opgeknapt en meteen wordt duidelijk dat hier verschillende creatieve bedrijven een nieuw thuis vinden. Er wordt nog volop ingericht.

Ook bij Hands Off My Chocolate. Het is tekenend voor de groei van het bedrijf de afgelopen 2 jaar. Ik sprak Kitty toen ook en in die tijd waren Thomas en zij nog met z’n tweeën. Inmiddels heeft het bedrijf 5 fulltime medewerkers in dienst. Hands Off My Chocolate heeft inmiddels een flink assortiment chocoladerepen gemaakt van Belgische chocolade die verkrijgbaar is bij de meeste grote supermarkten in Nederland. Een gesprek met Kitty over chocolade, ondernemen en studeren onder het genot van een lekker kopje thee en natuurlijk… heel veel repen Hands Off My Chocolate.

Hands Off my Chocolate - HAS Hogesschool

Hoe is Hands Off My Chocolate ontstaan?

“Thomas en ik waren voordat we met Hands Off begonnen beiden innovatieconsultants. Na samen heel veel concepten voor grote bedrijven te hebben ontwikkeld, wilden we graag ons eigen merk en eigen producten ontwikkelen. Dat we iets met chocolade wilden doen, was al heel snel duidelijk. We zijn beide echte chocolade freaks. Ik ben echt mijn hele leven al gek van chocolade. We besloten eerst consumentenonderzoek te doen. We ontdekten dat bijna de helft van de Nederlanders chocolade het liefst alleen chocolade eet. ‘Als ik ’s avonds thuiskom’, zei iemand tijdens een interview, ‘dan wil ik chocolade en niemand mag eraan komen!’ Daarnaast gaven veel mensen aan dat chocoladerepen vaak onhandig zijn om te breken en niet lekker in je mond liggen. Met deze gegevens gingen we aan de slag en ontwikkelden het concept Hands Off My Chocolate: een chocoladereep voor jou alleen, gemaakt van ‘drops’ die makkelijk breken en perfect in je mond passen omdat ze rond zijn en niet vierkant.”

Waar komt jullie chocolade vandaan?

“De cacaobonen die de basis vormen voor onze repen, worden geteeld in Ivoorkust en Ghana. We vinden het belangrijk om de cacaoboeren te steunen. Het moet eerlijke chocolade zijn. We willen dat de boeren goed betaald krijgen voor hun product en we willen kunnen bijdragen aan hun ontwikkeling. Het leven van hele gemeenschappen in deze landen hangt af van de cacaoteelt. We kozen daarom voor een praktisch duurzaamheidsprogramma: Quality Cacao for Better Life. De chocolade zelf komt van Callebaut, dé lekkerste chocolademaker van de wereld uit België. Belgische chocolade wordt langer gemengd en krijgt daardoor een zachte structuur en betere smaak.”

Hands Off my Chocolate - HAS Hogesschool

Wat betekent smaak voor jullie?

“Smaak is ontzettend belangrijk en we wilden zulke lekkere chocolade maken dat mensen die ’t ontdekt hebben, nooit meer anders willen. De smaak hebben we daarom uitgebreid getest. Dit deden we onder meer via een blinde test met 800 repen waarbij we de testpersonen ook andere chocolade lieten proeven die we eerst omgesmolten hadden zodat het merk niet meer zichtbaar was. Onze chocolade kwam als beste uit de test.”

Je hebt bij allerlei grote bedrijven gewerkt, zoals Nestlé, Duyvis, Honig en Pepsico. Vond je de stap naar zelf ondernemen moeilijk?

“Ik heb overal met heel veel plezier gewerkt en van alle functies die ik heb vervuld, heb ik kennis en ervaring meegenomen. Ik ben als het ware naar het ondernemen toegegroeid. Mijn passie is het ontwikkelen van concepten voor de massa en ik heb in mijn loopbaan ruim 150 producten naar de markt gebracht. Het leuke aan een eigen bedrijf is dat je alles op je eigen manier kunt doen, alles kun je zelf vormgeven. Natuurlijk moest ik even een drempel over om voor mezelf te beginnen, maar ik ben optimistisch ingesteld en denk altijd dat het goed komt. En ik heb altijd in het concept en in onszelf geloofd. Ik kijk ook niet zo naar concurrenten bijvoorbeeld, ik ga liever uit van onze eigen kracht. We innoveren vanuit ons eigen merk.”

Hoeveel smaken zijn er?

“Bij Albert Heijn deden we onze eerste marktintroductie. Dit was een groot succes en inmiddels liggen we bij veel supermarkten in het schap: bijvoorbeeld Jumbo, Plus, Dirk, Deka, Spar en Marqt. We kozen bewust voor de retail omdat dit het beste bij ons concept past. Het gaat immers direct om de consument die lekker in z’n eentje geniet van zijn chocoladereep. Inmiddels hebben we 8 soorten repen op de markt. Daarnaast 2 kleine repen, 3 soorten chocolade balletjes en met Pasen introduceren we 3 smaken Egg bars voor Pasen. Ik haal graag inspiratie voor de smaken uit andere segmenten, bijvoorbeeld van ijs (cookie dough) en de horeca (carrot cake). Mijn favoriet op dit moment is de Chocolate Chip Cookie Dough. Heerlijk!”

Hands Off my Chocolate - HAS Hogesschool

Bij de ontwikkeling van de Paasrepen hebben jullie hulp gekregen toch?

“Ja, want afgelopen jaar hebben we een project gedraaid met tweedejaars studenten Food Innovation van HAS Hogeschool. Zij kregen in groepjes de opdracht een concept voor Pasen te ontwikkelen. Eén van groepen ontwikkelde een eitjesreep: eitjes maar dan allemaal aan elkaar vast in de vorm van de reep. Hier zijn we zelf mee verder gegaan en dat heeft uiteindelijk geleid tot de huidige eitjesrepen. Ik vond het fantastisch te zien hoe de studenten met ons concept aan de slag gingen en met welke creatieve ideeën ze kwamen.”

Hands Off my Chocolate - HAS Hogesschool

Je bent zelf alumnus van de HAS. Hoe kijk je terug op je studie?

“Ik studeerde Voedingsmiddelentechnologie en zat op kamers in Den Bosch. Ook was ik lid van studentenvereniging Gremio Unio. Ik heb enorm van mijn studententijd genoten. Tegen de studenten van nu zou zeggen: zoek goed uit waar je blij van wordt en zorg dat je daar heel goed in wordt. Focus je op je sterke punten en ga ermee aan de slag. En als je wilt gaan ondernemen: geloof in jezelf! Daar begint het mee.”

Meer weten? www.hands-off.com